2-9-12. René Blondlot to H. Poincaré

Nancy 4 Février 1902

Mon Cher ami,

Avant de vous entretenir de Choses Scientifiques, je veux vous annoncer une nouvelle qui certainement vous fera plaisir : c’est la nomination de Camille Gutton comme maître de Conférences à notre Faculté (en place de Perreau nommé à Besançon); nous sommes tous heureux ici de nous attacher définitivement cet excellent garçon, au cœur droit, à l’esprit solide & en même temps beaucoup plus fin qu’on ne pourrait le croire au premier abord.11François Perreau est un ancien élève de l’École normale supérieure (promotion de 1888). Avec ces qualités, & grâce aussi à ses aptitudes pour l’expérimentation & à son sentiment de la réalité, il rendra certainement de bons services dans l’enseignement, en même temps qu’il exécutera d’utiles travaux de recherche. Maintenant, je vais vous raconter des expériences.22Voir Blondlot (1902a, 1902b), où Blondlot décrit une expérience qui associe de manière originale deux dispositifs qui ont conduit aux deux découvertes fondamentales de ce temps : les rayons X et les rayons hertziens. Il explique comment il peut avoir ainsi une idée de la vitesse des rayons X, en observant les variations d’intensité d’une petite étincelle d’un résonateur provoquée par un excitateur de Hertz. Il soutient que la source de rayons X peut faire varier l’intensité de l’étincelle et il est vrai que l’on peut très bien concevoir que les rayons X peuvent amplifier les phénomènes d’ionisation, cause de l’étincelle. Si ce type d’expérience n’a pas connu d’écho par la suite, on peut en trouver la raison dans la critique que fait Erich Marx en 1919. Ce spécialiste des rayons X, tout en reconnaissant que Blondlot a été le premier à chercher une détermination de la vitesse des rayons X, met en doute la pertinence de l’expérience : “Die Methode enthielt unter anderen Voraussetzung, dass die Beeinflussung des Leuchtens lediglich durch die Röntgenstrahlen und nicht durch elektrische Luftwellen hervoergerufen wurde, keine Trägheit in Hinsicht auf das Leuchten des Funkens zeigte” (Marx 1919). En mettant lui-même en œuvre des expériences plus crédibles que celle de Blondlot, Marx arrivera à la même conclusion : la vitesse des rayons X est la même que la vitesse de la lumière.

J’ai voulu essayer d’avoir quelque renseignement sur l’ordre de grandeur de la vitesse de propagation des rayons X. Le principe de la méthode de Roemer pour la vitesse de la lumière m’a paru pouvoir être jusqu’à un certain point appliqué ici, & cette idée m’a conduit à l’expérience suivante :33L’astronome danois Ole Rømer (1644–1710) mesura la vitesse de la lumière en 1676, à partir de l’observation des éclipses des satellites de Jupiter.

Des pôles d’une bobine d’induction partent deux fils qui aboutissent aux électrodes H & H d’un tube de Crookes horizontal; avant d’arriver à ce tube, ces fils sont reliés respectivement aux deux moitiés A & A d’un excitateur de Hertz, formé de deux cylindres de laiton de 0cm,8 de diamètre, & de 5cent,6 de longueur chacun, fixés horizontalement dans un bain d’huile (non représenté). Au dessous du vase qui contient cette huile, est disposé un résonateur formé d’une boucle de fil de cuivre, (que j’ai représenté à côté de l’excitateur, mais dont la partie rectiligne BB est en réalité au dessous même de cet excitateur); la coupure C est tournée du côté du tube de Crookes, & protégée contre toute autre radiation par une lame d’aluminium & des écrans de papier verni. En réglant convenablement la distance explosive de l’excitateur, on arrive à faire fonctionner simultanément le tube de Crookes & l’excitateur : à chaque courant de rupture envoyé par la bobine, le tube de Crookes s’illumine, puis, le potentiel continuant à croître, l’étincelle éclate à l’excitateur, &, presqu’aussitôt, le tube de Crookes n’étant plus alimenté s’éteint.

Supposons d’abord que le tube soit tout près de l’excitateur, & que les fils AH, AH, qui relient le tube à l’excitateur soient très courts. Portons en abscisses les temps comptés à partir du moment où l’étincelle éclate dans l’huile et en ordonnées les intensités des rayons X : nous avons ainsi une courbe décroissante dès le temps zéro. Traçons maintenant une courbe ayant pour ordonnées les valeurs de la force électrique à la coupure du résonateur; cette courbe part de zéro, puis présente un maximum dont l’abscisse a une certaine valeur, tant parce que l’action subie par le résonateur est dûe précisément à la disparition de la charge de l’excitateur, que parce que le résonateur lui-même emploie un certain temps à se mettre en marche. Il résulte de cette différence de temps que, lorsque ce maximum a lieu, les rayons X sont éteints ou du moins diminués, & que, par suite, ils n’exerceront pas ou n’exerceront que peu d’action sur l’étincelle du résonateur. C’est ce qui a lieu : la variation de l’étincelle par l’interposition d’une lame de plomb est à peine perceptible.

Maintenant, laissant le tube contre l’excitateur, remplaçons les fils courts AH, AH par des fils de 33cent, repliés sans coude brusque. Cet allongement des fils va déjà avoir pour effet de retarder un peu l’extinction des rayons X. Alors éloignons progressivement le tube du résonateur en redressant les fils : il en résulte que les rayons X vont éprouver un retard croissant, égal au temps qu’ils mettent à franchir la distance du tube à la coupure C. Si leur vitesse est finie, par ex. comparable à celle de la lumière, l’avance de l’instant où les rayons X disparaissent en C sur l’instant du maximum de la force électrique en C diminue d’autant, autrement dit la coïncidence en C de la force électrique & des rayons X s’améliore, &, en conséquence, on peut s’attendre à voir l’action du tube sur l’étincelle augmenter à mesure que l’on écartera le tube.

J’ai exécuté cette expérience, je l’avoue, avec très peu de confiance. Á ma grande surprise, elle a réussi : l’action du tube sur l’étincelle augmente bien à mesure qu’on l’éloigne; l’effet est certain et facilement visible. Au mois de juin j’avais fait une première série d’expérience; une seconde à la fin d’octobre, une troisième et une quatrième tout récemment ont invariablement donné le même résultat (l’appareil a été chaque fois entièrement remonté); nombre de personnes ont constaté aisément ce fait paradoxal.

Voici maintenant plus de détails. Le tube étant d’abord écarté de manière à tendre à peu près les fils, on vd’, onuix1.p7.m1" class="ltx_Math" alttth" alttext="C" display="inline">Croistube sur ls ilerni’ el mesursuromet à tre à tlarriveraction sur levexci i maiité d de Cro maiiâl’e résultmi>,8 ces qualntensité de lse br rayavoue,âlC mesurle potex. csurometrtlarriveraction sur l’étinceds annonausant ly(l: nous a ndre à voir uet dent,6 quieints sup>,8couIl explltx_p">Voica conduziensrbons servihypotheurur. C cette idée m’ai exécuté cett ? Nt à t-autres ler’ee temps > mesurrsuromet larrivertrement dit la différeevexci ieintsbombrAvant mi> de la force élecrésulte que électrique ’excitth> dir; cett, faire varier l’inp>,6tx_emphl’nrésos respgtant pbe de Cré ecx_se par l’iner à z, fotx_empainteshtenopuile,ntale lamsta dque prmaniètout entt ? Itincelnt dontio, totz. Il sth> dgr l’exp , l’avavarier l’sulte que iènde Ro franchir /mi>Mainactibs. Ceet de avoir pshtensant n aru résonatde dquoi cuivre, (e prem pluie pr a lieu : la à croître, lélectrique ant ptelle asonatspecensités d de dere,a, cuivre, (xcitcableaation par une lame dre radiation p’une ldment dots ouarieit;des ray avoia br rayles rauces qualndre à voir

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Renvrier 1902

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